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제목   에이프릴바이오, 플랫폼 기술로 신약 효능 지속…희귀질환자 치료 편의성 높였다 작성일 2020/12/02 04:02
올해로 3회를 맞은 `대한민국 바이오의약품 대상`이 지난달 30일 시상식을 열고 행사를 마무리했다. 이번 공모전에는 15개 국내 바이오벤처가 참가해 자웅울 겨뤘는데 전문가들의 심사를 거쳐 총 7개 업체가 수상의 영예를 안았다. 아래는 보건복지부 장관상인 대상을 수상한 에이프릴바이오를 비롯해 이번에 상을 받은 7개사의 연구개발 및 보유 기술 등 사업 내용을 요약한 것이다.

대한민국 바이오의약품 대상은 국내 최고 권위의 바이오 행사로 매일경제와 한국바이오협회가 공동 주최하고 복지부, 식품의약품안전처, 싸이티바가 후원하는 형식으로 진행되고 있다.





에이프릴바이오가 보유한 원천기술은 인간 단클론 항체 라이브러리와 생체 반감기 증대 플랫폼인 `SAFA` 기술이다. 회사가 보유한 단클론 항체 라이브러리는 국내외에서 극소수 연구진만이 자체 기술을 보유하고 있고, 새로운 치료용 항체 및 항체 단편을 개발하기 위한 필수 요소다.

알부민은 생체 재활용 기전으로 약 19일간 체내에 존재하는데 SAFA 분자는 알부민에 결합해 알부민의 생체내 재활용 기전을 이용함으로써 약물 반감기를 증가시킬 수 있다.

또한 SAFA 기술은 서로 다른 두 개의 단백질이 결합돼 있는 형태이므로, 각 단백질 양 끝단에 서로 다른 물질을 결합시킬 수 있어 이론적으로 최대 4개의 약물을 결합할 수 있다. 이 경우 알부민에 결합하는 SAFA 고유 능력까지 포함해 5개 특이적 결합 분자를 제조할 수 있는 잠재성이 있다. 이러한 SAFA 플랫폼의 확장성은 다른 회사의 지속형 플랫폼과 차별화되는 포인트라고 회사 측은 설명했다.

체내 알부민은 염증 부위와 암 조직에 고농도로 집적되는 특징을 갖고 있다. 이에 따라 알부민에 결합하는 SAFA 역시 염증 부위와 암 조직에 표적화될 수 있다. 즉 SAFA 플랫폼에 면역질환치료용 의약품 또는 암 치료용 의약품을 결합하게 되면 효과적으로 질환 부위에 밀집돼 치료 효과를 높일 수 있다.

에이프릴바이오 주요 파이프라인인 `APB-R3`는 자가면역질환 치료용 지속형 재조합의약품으로 인터루킨-18(IL-18)을 표적으로 하는 후보물질이다. IL-18은 인터루킨-1과에 속하는 물질로 인체의 선천성 면역반응에 있어 주요 인자 중 하나다.

인체에서는 IL-18과 IL-18 결합단백질(IL-18BP)의 상호작용에 의해 선천성 면역반응을 조율하는데 다수의 자가면역질환에 있어 IL-18과 IL-18BP 간에 불균형이 확인되고 있다. 특히 성인발병 스틸병, 대식세포활성화증후군, 루푸스 등의 질환은 IL-18과 IL18BP의 주요 타깃이다. 또한 IL-18 기전은 바이러스 또는 세균 감염에 의해 발생하는 `사이토카인 폭풍` 현상을 억제하는 주요한 타깃 중 하나로 코로나19 등 다양한 감염성 질환에서 과도한 면역 반응을 줄이기 위한 치료제로서 가치가 있다.

APB-R3는 당사 고유의 반감기 증대 플랫폼인 SAFA 기술을 접목해 체내에서 반감기를 약 3배 이상 개선했다. 대식세포활성화증후군이 유도된 동물 모델에서 우수한 치료 효과를 나타냈다.





이 같은 환자 친화적 기술을 바탕으로 APB-R3는 희귀질환 치료제로 승인을 받아 신속한 시장 진입을 기대하고 있다. 현재 APB-R3는 국내 굴지의 위탁개발생산(CDMO) 업체와 12월 말까지 세포주 개발을 완료하고, 내년에는 공정 개발과 비임상시험을 진행할 계획이다.

에이프릴바이오는 차상훈 대표가 2013년 강원대학교 학내 벤처로 설립한 바이오벤처로 전체 인력 가운데 75% 이상이 연구자들로 구성돼 있다. 에이프릴바이오는 시리즈 B 투자를 완료했고, 2019년 NH투자증권을 주관사로 선정한 뒤 내년 코스닥 시장에 기술평가에 따른 특례 상장을 준비 중이다.

[김병호 기자]
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